Living Maya Culture & History
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Handicrafts

In ancient times, everything that is now considered as crafts were originally meant to be for daily use, such as the bags used for carrying corn, which are made of mahagua. Mahagua is first cut during the full moon, then the bark is removed. It is then immersed in water and then exactly one month later it is taken out of the water and dried in the sun for 5 or 6 days. It is then "woven" to form the chord with which we make our products. These bags were used to carry corn, wooden logs and even children. As a child I was carried in one of these more than once!

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The baskets or shak are made from a material named iram, which can be found in the jungle. It is a vine that grows on a tree and is extracted to make baskets once the iram is ready. It then hardens and once it is fully dry, it is possible for it to hold its shape. This material lasts for about 5 years or so and is used to wash beans and corn. It can be submerged in water and does not lose its strength. The chu yuk or basket that is used to store fruit is made from a vine called Nik te, which is used for the basket's structure or outer rim and then mahagua is used to weave the basket inside. This basket has been a very successful sale as it is very attractive and people like it.

The clay griddle (or comal in Spanish) is another kitchen utensil. It is made of clay and has had little demand in the market, not much ... but it is still sold. This is what we use in our kitchens to make lacandon tortillas, which are quite large. Women have developed the skill to make them, but if we men have to learn this skill as well, then we will learn. The clay is extracted from a very special place in the forest as not just any clay will do. It is mixed with fine sand so that it does not explode when heated and so that the "comal" may be a fine one. After it is shaped it is put to cook in an oven so that it can withstand use. It is first placed in a very hot oven for about 25 minutes, and then the oven is turned off with the "comal" left inside, so that it doesn't burst or crack it has to cool down slowly together with the oven.

The hammocks or hach kan are made of mahagua. They are used to relax after work. They will also accompany you to your final resting place, at the time of death. Our hammocks are very special because they are made so that the body may get good rest and fully recover after a good night's sleep. That is why they go with us to our grave, so we may have our last rest in them.

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Another product that has been quite successful is the lacandon incense burner used in our ceremonies. Each incense burner is very special as each God has its own God pot or incense burner, in which copal incense is burnt as an offering and it is used to provide and pray for each one of them.

Hachakium (the Creator of the Lacandon Maya), Kanankash (the Keeper of the Jungle), Itsana cuj (the God of the South), Witzi nik te (God of the Mountain, its protector), Aj cak (God of Fire), Menzabok (the Caretaker of Water), Kacoch (the God of Heaven, the Sun God and the Creator of all the Gods), each of these Gods have their own place in the Lacandon Maya ceremony, and when our traditions became known to the rest of the world, they began to sell more, because people liked the God pots, maybe they thought our traditions were interesting. Each of these incense burners has a meaning. Although we know that travelers will only use these to decorate their homes, we have no problem with selling them, nor do the Gods, since we are only selling the container but not the ceremony.

The gourds are what we use to drink our balché, our pozol and water, these have not been marketed much, but now we want to make more products and this is possibly one of the next ones. The pak is a container in which we serve the balché and it is distributed to all participants of a ceremony in gourds. Bor is the name given to he who prepares the balché. Pak is another clay artifact that we have for sale which has a very special and unique decoration.

The drum, or kayum, which means Song of God, is played during a Balch ceremony, the kayum is made of clay and stretched deerskin with reed, Nik te and mahagua with pieces of mahogany to tighten the strings. This is one of the crafts that sell the most because most people like music. It is approximately 25 centimeters in height and has a diameter of about 12 centimeters. Some are decorated with natural paintings and limestone; others are left in natural clay color. Natural paintings are made of crushed stones or seeds such as achiote, but the ones made of ground stones last the longest because they don't come off.

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The women wear an ornament in their hair made of toucan feathers. However, these feathers are banned from sale because they are only for our people's traditions, only to be worn by Lacandon women. We also do not want to hurt the birds. Women inherit the feathers from their mothers and grandmothers.

The jewelry is made primarily of seeds from the forest. The Uj (or necklaces) are made of Sak pahe, or "Lágrimas de San Pedro", and can be combined with "colorín" or Am, which is a red seed. Jo mash is a very peculiar seed and is also known as "gorilla," as it closely resembles one of these animals. The earrings are called Tup and bracelets called Yuji cap. The string in which the various pieces of Lacandon jewelry were woven with was originally mahagua string or chord, but now we buy the waxed thread, as it is easier to use to make jewelry and it helps us preserve the mahagua.

CUADRO The necklaces are made with different seeds, the red and black seeds are called "Colorín", the white or gray ones are called "Lágrimas de San Pedro." The largest of the seed is called "Gorilla."

Semilla Gorila

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CUADRO The "Chankará" seed is grown in the lacandon corn field (milpa). What are these seeds? How are the necklaces made? We place great value on them because as it turns out, these are very interesting works of art.

CUADRO Chankará plant that comes from the tanay family, it is planted in the Lacandon milpa near the house. It is called changle in Spanish and it is found on the sides of roads or pastures, it's small and brown.

Chancaramacar

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In Palenque one may buy painted seed necklaces that cost between 20 and 30 pesos, the final price that is given to visitors and shoppers. Necklaces produced by Lacandon women cost between 100 and 120 pesos each in Naha. This is because each seed must be grown, obtained from the forest, or harvested in the field. Some of the seeds should be collected from the tops of trees that are 50 feet above the ground, hence the price, not to mention the intense manual labor involved.

Black and white necklace:

The white seeds found in the necklace are "Lágrimas de San Pedro" sacbaje- these can be planted near rivers, at home or in the cornfield, it is a plant similar to bamboo. There is no Maya name for the black seeds and there aren't any of these seeds here in Naha. We bring them from the community of San Luis. It is from a tree 5 to 6 meters high. The "gorila" or jo mash is located in the heart of the jungle and grows as a vine merely 10 meters high. Once it has been brought to Naha, water is put to boil and the seed is immersed for 5 or even 10 minutes to remove the short "hair" it has.

Mo'ak or colorín (male), also known throughout the region as black fruit, is a large tree that grows to be about 50 meters high in the jungle. We do not find the colorín lying on the forest floor, instead, we have to climb these trees to collect them. There are two types of red seeds with black centers, large and small. The large ones are the ones that are found in these trees and come from a vine that grows beside the fences. All bring good luck and there is a seed called ak pato, which comes from a vine that grows on the banks of rivers and streams, and is used to prevent the evil eye being placed upon children. It is far from the village because people cut the vine.

The men don't use any type of jewelry, but in ancient times only married women used jewelry. Currently all women -including girls- use jewelry. Jewelry is one of the products that sells well, but are in second place, because the chu yuk or fruit basket is still what we sell the most.

Bows and arrows were originally made differently to how they are made today. The bow was made of a timber known as Guayacán or hach churu in Maya, and the arrows are made of flowering bamboo (carrizo). Some arrow tips' were made of flint or to'ok, but for hunting birds or fish wooden arrow tips are used. They were made with mahahua thread and adorned with beautiful feathers of various birds. We currently use "chicle" wood (that comes from the trees that produce gum and rubber) to make the bow, with mahagua or maguey rope, the arrows are still made of reed and the tips of flint or wood, but the feathers we use now are from hens and are painted with colored wax to make them look more striking. Foreigners use it to have a luxurious decoration in their homes, and to show their friends what kinds of arrows were used by the Maya to go hunting, since a set of arrows has 9 of them and most of the tips are different to show what each of them was used for. What we do not sell is the technique, because it is special, and it requires a lot of practice and patience as well.



Carrizo para hacer flechas...

We always try to use natural materials in all the traditional artifacts that we have introduced to the marketplace as handicrafts. They are our wives' inventions and our wives spend a large portion of the day creating these original pieces. They do it to help our household's economy. Women are very creative and like doing this work. They use their hands to produce beautiful things that they then go and sell. The whole time we are thinking of other ways in which to use the seeds, gourds, wood, reeds, bamboo and other gifts given to us by the jungle. We men help in the creation of these products in our spare time and at night when we get back from work, because most of the time we are working.

The non traditional products we now have include curtains made from seeds, cloth to make tunics (cotton tunics not the ones made from tree bark, because these are forbidden). Sometimes we have sold the Hach un (the bark with which we had originally created our robes) but it is very expensive and difficult to work with because it has much resin. In the future we will have other products as we are always trying to ontinue moving forward while we keep our respect for nature and her gifts to us.

My parents never thought of selling handicrafts, since it was not necessary and we had everything we needed, but the tourists that came liked the things we used and we were asked to sell these things, but it wasn't our or our parents' idea to do this. It all started out with us selling things we already had, but the tourists wanted more. Then my dad, Chan Kin Viejo, said we had to make handicrafts to generate more income but always respecting the jungle ... Well, he was excited in the end, although at first he was not totally convinced by the idea of selling handicrafts, but then he liked the idea... He always made sure that the things we sold would withstand the tourist's journey back home and he made sure to wrap the items in sheets of paper in order to preserve them. My father and uncle would share the product of sales; they would share the work with everyone because making these handicarfts also requires a lot of work, since the materials are available in different parts of the forest. Some would be in charge of getting materials such as clay and various kinds of sand and others were in charge of getting seeds and different materials from the forest that we use in the production of different handicrafts.

 

Artesanías

En la antigüedad, todo lo que hoy se considera artesanía, fue originalmente para uso diario, como por ejemplo las bolsas para cargar maíz, que están hechas de majahua. La majahua se corta en luna llena, se saca la corteza, luego se sumerge en agua y al mes exacto se saca del agua y se seca al sol por 5 o 6 días. Luego se "teje" para formar el lazo del cual se elaboran los productos. Las bolsas se utilizaban para cargar maíz, leña e incluso a los niños. Más de una vez me llevaron a mí cargado así...

Las canastas o shak se hacen de iram que es el nombre del material del que se hace y que se encuentra en la selva. Es un bejuco que se pega en los árboles y que se extrae para elaborar la canasta cuando el iram está fresco, ya que al secarse se pone duro y mantiene su forma. Este material dura por unos 5 años aproximadamente y se utiliza para lavar frijol y maíz. Se puede sumergir en agua y no pierde su fuerza. El chu yuk o canasta para almacenar fruta se elabora con un bejuco llamado Nik te, el cual sirve para la estructura (o boca) y luego para tejer la canasta se utiliza majahua. Esta canasta ha sido de las de mayor éxito para la venta, pues es muy atractiva y se vende muy bien.

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El comal de barro es otro de los utensilios de la cocina. Es fabricado en barro y ha tenido un poco de demanda en el mercado, no mucho, pero también se vende. Este es utilizado en nuestra cocina para hacer la tortilla lacandona, la cual es muy grande. Las mujeres han desarrollado la técnica para hacerla, pero si tenemos que aprenderla los hombres pues la aprendemos. El barro se extrae de la selva, en un lugar especial pues no cualquier barro es bueno. Se mezcla con arena muy fina para que no explote y salga bien el trabajo. Luego de elaborarlo se pone a cocer en un horno para que éste pueda resistir el uso, se coloca en un horno muy caliente por aproximadamente 25 minutos y luego se apaga el horno para que se enfríe el comal lentamente dentro del horno y no se raje ni se reviente.

Las hamacas o hach kan, elaboradas en majahua, se utiliza para descansar después del trabajo y también es la que a la hora de la muerte te acompaña hasta la tumba. Nuestras hamacas son muy especiales pues están hechas para descansar y reponer el cuerpo, y es por eso que van con nosotros a la tumba, para que podamos tener nuestro descanso final.

Otro de los productos que han tenido bastante éxito es el incensario lacandon, que utilizamos en las ceremonias. Cada incensario es muy especial ya que cada Dios tiene su propio incensario en el cual se le quema copal y se utiliza para ofrecerle y rezarle a cada uno de ellos.

Hachakium (el Creador de los lacandones), Kanakash (el Guardián de la Selva), Itsana cuj (el Dios del Sur), Witzi nik te (Dios de la Montaña, su protector), Aj cak (Dios del Fuego), Menzabok (el Guardián del Agua), Kacoch (el Dios del Cielo, Dios del Sol y el Creador de los Dioses), todos ellos tienen su propio lugar en la ceremonia, y cuando se empezaron a dar a conocer al mundo nuestras costumbres, se empezaron a vender más, pues a la gente le gustaron, y talvez les hayan parecido interesantes nuestras costumbres. Cada uno de estos incensarios tiene su significado. Aunque sabemos que los compradores solo los van a utilizar para decorar sus casas, nosotros no tenemos ningún problema con ello y tampoco los Dioses, pues sólo estamos vendiendo el recipiente y no la ceremonia.

Las jícaras son lo que utilizábamos para beber nuestro balche, nuestro pozol y el agua. Éstas no se han comercializado mucho, pero ahora queremos fabricar más productos y éstas posiblemente sean uno de los próximos. El pak es un recipiente en el cual nosotros servimos el balche y se reparte a todos los participantes de la ceremonia en sus jícaras. Bor es el nombre que recibe quien fabrica el balché. El pak es otro de los artefactos de barro que hemos comercializado, este tiene una decoración muy especial y única.

El tambor, o kayum, que quiere decir el Canto de Dios, se toca cuando hay ceremonia de Balche. El kayum está hecho de barro y piel de venado tensada con bejuco de Nik te y majahua, con trozos de caoba para apretar las cuerdas. Esta es una de las artesanías que más vendemos, ya que a la mayoría de la gente le gusta la música. Tiene aproximadamente 25 centímetros de alto y un diámetro de aproximadamente 12 centímetros. Unos van decorados con cal y pinturas naturales, otros los dejamos color barro al natural. Las pinturas naturales están hechas de piedras molidas o semillas como el achiote, pero las de piedras molidas duran más, pues no se despegan.

Las mujeres llevan en el cabello un adorno hecho de plumas de tucán, pero está prohibido tenerlas para la venta, porque son sólo para las costumbres de nuestro pueblo, para las mujeres lacandonas. Además no queremos lastimar a las aves. Las mujeres van heredando las plumas de sus madres y de sus abuelas.

La joyería está hecha principalmente de semillas de la selva. Los Uj (o collares) se hacen de Sak pahe, o "Lágrimas San Pedro", y se puede alternar con el "colorín" o Am, que es una semilla rojiza. El Jo mash, es una semilla muy peculiar y se conoce como "gorila", ya que se asemeja bastante a uno de estos animales. Los aretes se llaman Tup y las pulseras yuji cap. El cordel con el cual se tejen las diferentes piezas de joyería lacandona originalmente era la majahua, pero ahora compramos hilo encerado, ya que es más fácil usarlo para la fabricación de joyería y nos ayuda así a conservar más la majahua.

Majahua

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Los collares están hechos de diferentes semillas, la roja con negro se llama "Colorín", la blanca o grisácea se llama "Lágrimas de San Pedro". La más grande de las semillas se llama "Gorila".

La semilla de "Chankará" se cultiva en la milpa lacandona. ¿Cuáles son las semillas?, ¿cómo se hacen los collares?, y ponerlos en valor porque resulta ser que son obras de arte muy interesantes.

Collares

Chankará, planta familia de los tanay, se siembra en la milpa lacandona cerca de la casa. Se llama changle en español y se encuentra en los caminos o potreros, es cafecita y pequeña.

En Palenque pueden comprarse collares de semillas pintadas que cuestan entre 20 y 30 pesos, precio final que se les da a los visitantes y compradores. Los collares que producen las mujeres lacandonas de Naja cuestan de 100 a 120 pesos cada uno en Naja. Esto se debe a que cada semilla debe ser cultivada, obtenida del bosque, o cosechada en su milpa. Algunas de las semillas deben ser recolectadas en lo alto de los árboles a 50 metros sobre el suelo, de allí el precio, sin mencionar la intensa labor manual que conllevan.

Collar blanco con negro:

La blanca es lágrimas de San Pedro sacbaje- se puede sembrar cerca de los ríos, en la casa o en la milpa, es una planta similar al carrizo. Para la negra o jaboncillo no hay nombre en maya y no hay aquí en Naja. Lo traen de la comunidad de San Luis. Es de un árbol de 5 a 6 metros de altura. El gorila o jo mash se encuentra en el corazón de la selva y crece como bejuco de escasos 10 metros. Una vez se ha traído a Naja se ponen a hervir en agua y se sumergen las semillas por 5 o hasta 10 minutos para quitarle los pelitos.

Mo'ak o colorín (el macho) o también conocido en toda la región como fruta negra es un árbol muy grande de unos 50 metros que se encuentra en la selva. No encontramos el colorín en el suelo de la selva, sino hay que subirse a los árboles para recolectarlos. Hay dos tipos de semillas rojas con centros negros, las grandes y las pequeñas. Las grandes son las que se dan en estos árboles y las pequeñas se dan en un bejuco que crece al lado de los cercos. Todas traen buena suerte y hay una semilla que se llama pato ak, que proviene de un bejuco que crece a las orillas de los ríos y los arroyos, y es para que no les hagan mal de ojo a los niños. Está lejos del pueblo porque alguien cortó el bejuco.

Los hombres no utilizaban ningún tipo de joyería, pero en la antigüedad sólo las mujeres casadas utilizaban joyería. En la actualidad todas las mujeres, incluso las niñas utilizan joyería. La joyería es otro de los productos que se venden muy bien, pero están en segundo lugar, pues sigue siendo el chu yuk o canasta para frutas lo que más se vende.

Los arcos y flechas originalmente estaban fabricados el arco, de una madera llamada Guayacán o hach churu en Maya, y las flechas, de carrizo en flor. Las puntas de pedernal o to'ok se utilizaban en algunas flechas, pero para cazar aves o peces se utilizaban puntas de madera. Las flechas estaban hechas con hilo de majahua y adornadas de plumas de diferentes aves. En la actualidad utilizamos la madera de chicle para fabricar el arco, con cuerda de maguey o majahua, y las flechas siguen siendo de carrizo y las puntas de pedernal o madera, pero las plumas que utilizamos ahora son de gallinas y las pintamos con pinturas de cera para darles vistosidad. Los extranjeros las utilizan para tener un adorno de lujo en su casa, y para mostrar a sus amigos qué tipos de puntas utilizaban los Mayas para cazar, ya que el juego de flechas trae 9 de ellas y la mayoría de las puntas son diferentes para poder demostrar para qué las utilizábamos. Lo que no vendemos es la técnica, porque ésta es especial, es nuestra y además requiere de mucha práctica y paciencia.

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Entre los artefactos no tradicionales que hemos introducido al mercado tratamos siempre de utilizar materiales naturales. Son inventos nuestros y de nuestras esposas que dedican una gran parte del día a crear estas piezas muy originales, y lo hacen para ayudar también a la economía de la casa. Las mujeres son muy creativas y les gusta hacer esto. Utilizan sus manos y producen cosas bonitas que luego van a vender. Todo el tiempo están pensando en qué otras formas pueden utilizar las semillas, jícaras, maderas, carrizos, bambú y otros regalos que nos da la selva. Los hombres ayudamos en la creación de estos productos en nuestro tiempo libre, en la noche, cuando regresamos de trabajar, porque la mayoría del tiempo estamos trabajando.

Majahua

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Entre estos productos no tradicionales tenemos los móviles, las cortinas, la manta para hacer túnica (la túnica de algodón y no la de corteza pues esto está prohibido) aunque a veces hemos vendido el Hach un (corteza con la que originalmente elaborábamos nuestras túnicas) pero es muy caro y difícil de trabajar ya que tiene mucha resina. En el futuro tendremos otros productos, tratando siempre de mantener el respeto a la naturaleza para salir adelante.

Mis padres nunca pensaron en vender artesanías pues no era necesario, pero al venir los turistas les gustaron las cosas que nosotros utilizamos, nos pidieron venderles estas cosas, pero no fue idea de nosotros ni de mis padres. Todo empezó con vender cosas que ya teníamos, pero los turistas querían más. Entonces mi papá dijo que teníamos que hacer artesanías para poder generar dinero, pero siempre respetando a la selva. Pues a él le emocionó, aunque al principio no le convencía la idea, pero luego le gustó. El siempre se preocupaba de que las cosas que vendía resistieran el viaje del turista y se preocupaba de envolverlo bien en hojas para conservarlos y protegerlos. Mi padre y mi tío compartían las ventas, compartían el trabajo con todos porque también requiere trabajo hacer todo esto, ya que los materiales se consiguen en diferentes partes de la selva. Entonces unos se encargaban de conseguir ciertos materiales como el barro y los diferentes tipos de arena y otros de conseguir las semillas y diferentes materiales de la selva que utilizamos.

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